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Le grand incendie de Chicago de 1871

Le grand incendie de Chicago de 1871

Le grand incendie de Chicago détruit une grande ville américaine, ce qui en fait l'une des catastrophes les plus destructrices du 19ème siècle. L'incendie qui régnait dimanche soir dans une grange s'est rapidement propagé et, pendant environ 30 heures, les flammes ont sévi à Chicago, engloutissant les quartiers construits à la hâte, ainsi que le quartier des affaires de la ville.

Du soir du 8 octobre 1871 aux premières heures du mardi 10 octobre 1871, Chicago était essentiellement sans défense face à l’immense incendie. Des milliers de maisons ont été réduites en cendres, ainsi que des hôtels, des grands magasins, des journaux et des bureaux du gouvernement. Au moins 300 personnes ont été tuées.

La cause de l'incendie a toujours été contestée. Une rumeur locale selon laquelle la vache de Mme O'Leary aurait déclenché l'incendie en donnant un coup de pied au-dessus d'une lanterne est probablement fausse. Mais cette légende est restée gravée dans l’esprit du public et est restée inchangée.

Ce qui est vrai, c’est que le feu a bien commencé dans une grange appartenant à la famille O'Leary et que les flammes, fouettées par des vents violents, ont rapidement avancé.

Une longue sécheresse estivale

L'été 1871 fut très chaud et la ville de Chicago souffrit d'une sécheresse brutale. Entre début juillet et le début de l'incendie d'octobre, moins de trois pouces de pluie sont tombés sur la ville, principalement en averses de courte durée.

La chaleur et le manque de précipitations soutenues placent la ville dans une position précaire, Chicago étant presque entièrement constituée de structures en bois. Le bois de construction était abondant et bon marché dans le Midwest américain au milieu des années 1800, et Chicago était essentiellement construite en bois.

Les règlements de construction et les codes de prévention des incendies ont été largement ignorés. De vastes quartiers de la ville abritaient des immigrants pauvres dans des bidonvilles mal construits, et même les maisons de citoyens plus prospères avaient tendance à être en bois.

Une ville tentaculaire pratiquement faite de bois en train de se dessécher au cours d’une sécheresse prolongée inspirait les peurs de l’époque. Début septembre, un mois avant l'incendie, le journal le plus en vue de la ville, le Chicago Tribune, avait reproché à la ville d'avoir été faite de «pièges à feu», ajoutant que de nombreuses structures étaient «toutes de faux et de bardeaux».

Une partie du problème était que Chicago avait grandi rapidement et n'avait pas enduré une histoire d'incendies. La ville de New York, par exemple, qui avait subi son propre grand incendie en 1835, avait appris à appliquer les codes du bâtiment et de prévention des incendies.

Le feu a commencé dans la grange O'Leary

La nuit précédant le grand incendie, un autre incendie majeur s'est déclaré, qui a été combattu par toutes les compagnies de feu de la ville. Lorsque cet incendie a été maîtrisé, il semblait que Chicago avait été sauvée d'une catastrophe majeure.

Et puis, dimanche soir, le 8 octobre 1871, un incendie a été repéré dans une grange appartenant à une famille d'immigrants irlandais dénommée O'Leary. Les alarmes ont été déclenchées et une compagnie de pompiers qui venait de rentrer du combat de l'incendie de la nuit précédente a répondu.

Il y avait une grande confusion dans l'envoi d'autres entreprises de lutte contre les incendies et un temps précieux a été perdu. Peut-être que l’incendie de la grange O'Leary aurait pu être maîtrisé si la première entreprise qui avait répondu n’avait pas été épuisée ou si d’autres entreprises avaient été envoyées au bon endroit.

Une demi-heure après le premier rapport d'incendie à la grange O'Leary, celui-ci s'était propagé aux granges et hangars avoisinants, puis à une église rapidement consumée par les flammes. À ce moment-là, il n'y avait plus aucun espoir de contrôler l'enfer et le feu commença sa marche destructrice vers le nord, en direction du cœur de Chicago.

La légende raconte que l'incendie avait commencé lorsqu'une vache en train de se faire traire par Mme O'Leary avait renversé une lanterne à pétrole, enflammant le foin dans la grange O'Leary. Des années plus tard, un journaliste a admis avoir inventé cette histoire, mais la légende de la vache de Mme O'Leary perdure à ce jour.

La propagation du feu

Les conditions étaient propices à la propagation du feu et, une fois celui-ci dépassé le voisinage immédiat de la grange d’O'Leary, il s’est accéléré rapidement. Des braises ardentes ont atterri dans les usines de fabrication de meubles et les élévateurs à stockage de grain. L'incendie a rapidement commencé à dévorer tout sur son passage.

Les entreprises de lutte contre l'incendie ont fait de leur mieux pour contenir le feu, mais la bataille était terminée lorsque les installations hydrauliques de la ville ont été détruites. La seule réponse à l'incendie a été d'essayer de fuir, et des dizaines de milliers de citoyens de Chicago l'ont fait. On estime qu'un quart des quelque 330 000 habitants de la ville sont descendus dans la rue, emportant ce qu'ils pouvaient dans une folle panique.

Un énorme mur de flammes de 100 pieds de haut traversait des pâtés de maisons. Les survivants ont raconté des histoires poignantes de vents violents poussés par les braises crépitantes, qui donnaient l'impression qu'il pleuvait du feu.

Au lever du soleil lundi matin, de grandes parties de Chicago ont déjà été brûlées. Les bâtiments en bois avaient simplement disparu dans des piles de cendres. Les bâtiments les plus solides en brique ou en pierre étaient des ruines carbonisées.

Le feu a brûlé lundi. L’enfer s’éteignait finalement lorsque la pluie a commencé lundi soir, éteignant finalement les dernières flammes aux premières heures de mardi.

Les suites du grand incendie de Chicago

Le mur de flammes qui a détruit le centre de Chicago a nivelé un couloir d'environ quatre milles de long et plus d'un mille de large.

Les dégâts causés à la ville étaient presque impossibles à comprendre. Pratiquement tous les bâtiments gouvernementaux ont été brûlés, de même que les journaux, les hôtels et toutes les grandes entreprises.

Il y avait des histoires selon lesquelles de nombreux documents inestimables, y compris des lettres d'Abraham Lincoln, avaient été perdus dans l'incendie. Et on pense que les négatifs originaux des portraits classiques de Lincoln pris par le photographe de Chicago Alexander Hesler ont été perdus.

Environ 120 corps ont été retrouvés, mais on estime que plus de 300 personnes sont mortes. On croit que beaucoup de corps ont été entièrement consumés par la chaleur intense.

Le coût des biens détruits a été estimé à 190 millions de dollars. Plus de 17 000 bâtiments ont été détruits et plus de 100 000 personnes se sont retrouvées sans abri.

La nouvelle de l'incendie a rapidement circulé par télégraphe et, en quelques jours, des journalistes et des photographes se sont abattus sur la ville pour enregistrer les immenses scènes de destruction.

Chicago a été reconstruit après le grand incendie

Les efforts de secours ont été intensifiés, et l'armée américaine a pris le contrôle de la ville, la plaçant sous la loi martiale. Des villes de l'est ont envoyé des contributions et même le président Ulysses S. Grant a envoyé 1 000 dollars de ses fonds personnels à l'aide humanitaire.

Alors que le grand incendie de Chicago était l’un des désastres majeurs du 19ème siècle et un coup dur porté à la ville, la ville fut reconstruite assez rapidement. Et avec la reconstruction, de meilleures constructions et des codes d'incendie beaucoup plus stricts. En effet, les amères leçons de la destruction de Chicago ont affecté la gestion des autres villes.

Et tandis que l'histoire de Mme O'Leary et de sa vache persiste, les véritables coupables étaient simplement une longue période de sécheresse estivale et une ville tentaculaire construite en bois.

Sources

  • Carson, Thomas et Mary R. Bonk. "Chicago Fire de 1871." Encyclopédie Gale de l'histoire économique américaine: Vol.1. Detroit: Gale, 1999. 158-160.Gale Virtual Reference Library.

Voir la vidéo: Great Chicago Fire 1871 (Février 2020).